Seuls en Scène Festival 2020 / Festival Seuls en Scène 2020

The Show Must Go On / Le spectacle doit continuer

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I’m going to come right out and say it: I hate Zoom plays. That doesn’t mean I won’t watch Zoom plays, or that I have any ill-will towards their creators—I’ve even benefitted from the experience of having Zoom readings of my own work over the course of the pandemic. But! I attend Zoom plays with a sense of obligation, of fulfilling my theatrical duty, never with that frisson of eager anticipation one whiff of a dark theatre can conjure for me. So it was something of a relief to hear Florent Masse, a senior lecturer at Princeton University and artistic director of the Seuls en Scène French Theater Festival, admit, “Virtual theatre is not my cup of tea, bien sûr [of course].” And yet, faced with the reality of the pandemic, Masse rose to the challenge of programming this year’s edition of the festival entirely online, and I have to say, I enjoyed it.

Masse founded the Seuls en Scène Festival in 2012, working closely with the Conservatoire National Supérieur d’Art Dramatique in Paris—a partnership that has continued to this day—and the festival has grown exponentially ever since. In the spirit of artistic exchange, Seuls en Scène provides French and francophone artists an opportunity (for many, their first) to perform in the United States, and also provides unparalleled access for American audiences to witness their work, with free tickets to all performances. This year, in the throes of the pandemic, Masse, like innumerable other programmers, had to scramble to reinvent this September’s offering. Masse closely followed the Festival d’Avignon’s decision-making process, one of France’s most prestigious theatre festivals and a role model to programmers worldwide, watching as they announced their summer programming on 8 April 2020 and then entirely canceled their festival a mere five days later. Although Masse held out hope for as long as possible at the beginning of quarantine, by May he made the decision to go virtual with this year’s edition.

a desert road leading toward mountains

Photo taken by playwright Penda Diouf during her travels in Namibia, detailed in her play Pistes, a reading of which was featured at Seuls en Scène Festival in October 2020.

Masse wasn’t interested in simply asking artists for video recordings of the works he had intended to present this year and instead came up with a programmatic mix of video recordings of live performance, “staged” readings, one making-of documentary, and a series of docutheatre works. In addition, Masse conducted a state-of-the-field conversation with three professional arts administrators from influential French theatres (the Comédie Française, Festival d’Avignon, and Festival d’Automne) and offered audience talkbacks following most of the theatrical works presented. Masse drew inspiration for his varied program from the Festival d’Aix-en-Provence, which helped audience members avoid Zoom fatigue and kept the festival from feeling formulaic by offering content that was both live and pre-recorded, and a blend of video, audio, and text pieces for festival attendees to engage with.

The virtual festival took place 10–20 September 2020, and many of this year’s artists were interested in how digital space changes an audience’s relationship to the work they’re watching. Pieces like Emilie Rousset and Louise Hémon’s Rituels series were created pre-pandemic precisely for this semi-cinematic, semi-theatrical space, combining the artists’ talents as theatre and documentary filmmakers, respectively; the Rituels series examines four different human rituals (birthdays, voting, sea baptisms, and presidential debates) through one actor recounting verbatim text from interviews with several professionals working in each respective industry, satirizing both the content of the interviews and the documentary style. Another piece that adroitly bridged the gap between the two media was Marion Siéfert and Mathieu Bareyre’s documentary recounting the making of the theatrical work Du sale ! Their film highlights the opportunity this digital shift offers for collaboration, giving viewers a dynamic peek into their process rather than a flat, filmed version of their product.

Masse wasn’t interested in simply asking artists for video recordings of the works he had intended to present this year.

Several artists expressed in our interviews how they’ve grappled with their resistance to making the transition to a virtual world, with many refusing other theatres’ requests for virtual work this year. Penda Diouf, who created a video reading of her script Pistes… for the festival—a story weaving Diouf’s personal history as a Black woman growing up in predominantly white towns in France with a historical account of the early-twentieth-century Namibian genocide—said this was the only time she made a similar video recording during the pandemic. Both Diouf and Jonathan Capdevielle, whose play Rémi—an adaptation of Hector Malot’s Sans famille, a classic fantastical French coming-of-age story—was presented in a video recording, made other audio projects during quarantine but avoided video recordings of their theatrical work. Mohamed El Khatib, whose work La dispute was presented in video recording as part of this year’s festival, said he frequently refuses to send video recordings of his work for presentation by other festivals, but made an exception for Seuls en Scène because Masse is truly a loyal programmer, accompanying artists over the course of their careers rather than chasing individual shows.

If you’ve ever watched a filmed version of a play, no matter how high quality, you know the notion of “live” theatre becomes less precious—you can pause, rewind, or watch the recording again later. To that end, Baptiste Manier from the Comédie Française shared in the festival’s “state of the field” conversation that when the Comédie Française was creating content for their livestreaming service during the pandemic, they decided not to give audience members the ability to rewind, saying that just as if you showed up late to the theatre, you would miss the beginning of the show, so it should be in their virtual offerings. This helped to make the transition between realms possible while insisting upon theatre’s ephemerality.

Where this year’s Seuls en Scène festival was able to offer ephemerality was in the live artist talkbacks (often stretching into the wee hours of the morning for artists located in France). As El Khatib said, moving the audience talkback to a Zoom format made it an incredibly more intimate experience. We’re all familiar with the conventional post-show talkback in a theatre, where someone in the audience raises their hand to ask a question and has to wait for the microphone to be passed to them in order to ask it, and then once the question has been answered the same ritual is performed until a perfunctory twenty minutes has passed. Instead, over Zoom, the talkback becomes more of a friendly conversation, with everyone able to look into each other’s eyes (and homes!) and express themselves in a way that feels more comfortable and less stilted. The artists especially seemed better able to enjoy the more fluid, dynamic conversations about their work, and anglophone audience members seemed more willing to brave asking their questions in French.

The easy intimacy of the Zoom talkback was unfortunately what most artists I interviewed reported as the biggest element lacking from their festival experience overall. None of the artists whose work was presented in the festival watched any of the other festival offerings, citing a variety of reasons for their lack of availability (time difference, a busy rehearsal schedule, not feeling excited about watching someone’s work on Zoom even if they’ve enjoyed it live). Astrid Bayiha, who read excerpts of unrequited love scenes by Jean Racine, a seminal seventeenth-century French playwright, along with Sandy Ouvrier for the festival this year, said, “Since we’re not all in the same place, it’s much more difficult to interact with the other artists. Everyone’s in their own little world, often working on other projects at the same time, so it’s much less natural.” Although it’s difficult to quantify those personal interactions as a metric of success, they are the glue that holds an in-person festival together, and their loss is felt that much more deeply in this time of global social isolation.

While artists missed the interpersonal interactions of an in-person festival, it’s intriguing that the increased access to this year’s edition of the festival (…) didn’t necessarily equate to more audience engagement.

While artists missed the interpersonal interactions of an in-person festival, it’s intriguing that the increased access to this year’s edition of the festival—thanks to its virtual format, especially for work coming from abroad—didn’t necessarily equate to more audience engagement. Online viewership numbers for this year’s festival reflect comparable audience sizes to years past, although this year’s viewership drop-off rate is significantly higher, as it’s much easier to stop watching a video than to walk out of a play. Masse observed in real time that the faithful festival followers showed up, as well as some students, but he didn’t see a marked change in audience attendance this year. Of course marketing resources don’t necessarily increase because everything is suddenly online, and audience attention spans are facing other challenges, even if accessibility to the material has increased. One can imagine Masse’s varied programmatic offering certainly helped to retain the festival’s “faithful followers” this year.

Perhaps no marked change in audience engagement reflects this same hesitancy to attend virtual programming, as audience members (like myself) don’t want to just see a play, they’re craving the whole physical experience of theatregoing. As Diouf said, “Now more than ever, the idea of live theatre with actors in front of us is something I’m missing. I really hope it doesn’t disappear.” El Khatib agreed, “Video recordings are neither the place nor the role of theatre. They don’t replace theatre’s fragility. I can’t watch a play online, I can’t make myself do it.” Siéfert expressed the same sentiment, saying for her, “Theatre is about the shared experience with others.”

Given that consensus, I’m interested in the insatiable artistic impulse for theatre professionals to do something theatrical, even if it’s not exactly what we want to be doing. The Comédie Française broached their pandemic programming by asking themselves how they could continue to fulfill their mission as an organization serving the public when they could no longer welcome the public into their theatre. Like Masse, like most theatremakers, they turned to digital programming. Less nobly, there are of course capitalistic pressures to produce, despite all odds, driving us forward. As Masse said, “We’re in a digital world now, we need to recognize that.” Adapting our work to the virtual world is a survival strategy, responding to the demands of both capitalistic pressures and our own internal creative instincts.

a sandy desert

Photo taken by playwright Penda Diouf during her travels in Namibia, detailed in her play Pistes, a reading of which was featured at Seuls en Scène Festival in October 2020.

And even though artists did not participate in as much of the festival as they would have liked, they were universally grateful to Masse for creating this digital edition. Diouf thanked Masse and the entire team at Princeton for their “mental flexibility and agility in organizing a festival that could exist, despite everything.” As the character Vitalis, the ringleader of a theatrical troupe in Capdevielle’s Rémi, says, “In the battle of life, we don’t do what we want.” Although Rémi was created before the pandemic struck, those wise words reflect the reality of theatre artists around the globe chafing in a virtual world, but still making work because… what else are we supposed to do?

French theatre artists were in a particularly tender moment during the interviews for this article, as France reimposed a curfew (in Paris and other densely populated regions of the country) on 14 October 2020, complicating rehearsal and production schedules that had been back underway. While American theatre has languished in a state of semi-quarantine since last spring, thanks to the success of the French quarantine, actors in France were back on stage performing to live (masked, physically distanced) audiences. The reimposition of the curfew, with whispers of a possible second lockdown, hit French artists hard as they were just remembering the sensation of live theatre.

Bayiha explained that safety protocols required everyone in the building to wear a mask at all times, except for actors performing on stage. She said she has always felt the stage is a place of freedom, but the act of removing her mask to step on stage emphasized the liberation the stage can offer. As I conducted my interviews last fall, the pandemic was taking center stage once again in France, reminding artists that everything is in flux and will continue to be until we’ve rid ourselves of the virus once and for all. Until that time, at least we have the digital world to connect us, and to remind us we’re all in this together.

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Il faut dire ouvertement que je déteste des pièces montées sur Zoom. Cela ne veut pas dire que je refuse de regarder des pièces montées sur Zoom, ni que je garde un quelconque mépris vers leurs créateurs—j’ai même profité de l’expérience des lectures publiques de mes propres écritures sur Zoom au cours de la pandémie. Cependant, quand j’assiste aux pièces sur Zoom, je ressentis un sentiment d’obligation, d’achèvement de mon devoir dramatique, jamais ce frisson d’anticipation ardent que le parfum d’un théâtre dans le noir peut m’évoquer. Donc, c’était assez rassurant d’entendre Florent Masse, maître de conférence au Princeton University et directeur artistique du festival de théâtre français Seuls en Scène, admet que « Le théâtre virtuel n’est pas à mon goût, bien sûr ». Et pourtant, face à la réalité de la pandémie, Masse a relevé le défi d’une programmation complètement sur internet de l’édition du festival de cette année, et je dois dire, je l’ai apprécié.

Masse a fondé le festival Seuls en Scène en 2012, en étroite collaboration avec le Conservatoire National Supérieur d’Art Dramatique à Paris—un partenariat qui continue jusqu’à présent—et le festival a connu une croissance exponentielle depuis. Dans l’esprit d’échange artistique, Seuls en Scène offre non seulement une chance aux artistes français et francophones (pour plusieurs, leur première) de jouer aux États-Unis, mais aussi un accès sans pareil pour le public américain d’assister à leur travail, en offrant gratuitement les billets du festival. Cette année, dans les affres d’une pandémie globale, Masse, comme innombrables autres programmeurs, devait se dépêcher de re-inventer la proposition de ce septembre. Masse a suivi de près le processus de décision du Festival d’Avignon, l’un des festivals de théâtre les plus prestigieux de France et un modèle pour les programmateurs dans le monde entier, regardant leur annonce de programmation d’été le 8 avril 2020 et puis l’annulation complètement du festival simplement cinq jours plus tard. Bien que Masse ait gardé l’espoir le plus longtemps possible depuis le début de la confinement, en mai il a pris la décision de présenter l’édition du festival de cette année en format virtuel.

a desert road leading toward mountains

Photo taken by playwright Penda Diouf during her travels in Namibia, detailed in her play Pistes, a reading of which was featured at Seuls en Scène Festival in October 2020.

Masse ne s’intéressait pas à simplement demander aux artistes pour des captations vidéo de travaux qu’il avait eu l’intention de présenter cette année et donc à sa place, il a créé une mélange programmatique de captations vidéo, de lectures « publiques », une documentaire sur le processus de création et une série de pièces docu-théâtres. De plus, Masse a conduit une conversation sur l’état des festivals et des théâtres en France avec trois administrateurs des arts professionnels représentants des théâtres français importants (le Comédie-Française, le Festival d’Avignon et le Festival d’Automne) et a offert des discussions avec les artistes suivant la plupart des travaux dramatiques présentés. Masse s’est inspiré du Festival d’Aix-en-Provence pour sa programmation variée, ce qui a aidé le public à éviter la fatigue de Zoom et a empêché le festival de apparaitre convenu en offrant un contenu qui étaient et en live et pre-enregistré, et aussi un mélange de morceaux de vidéo, audio et texte pour le public à découvrir.

Le festival virtuel a eu lieu le 10–20 septembre 2020 et plusieurs des artistes de cette année s’intéressaient à comment l’espace virtuelle changerait la relation du public au travail qu’il regarde. Des pièces comme la série Rituels d’Emilie Rousset et Louise Hémon a été créées avant la pandémie précisément pour cette espace quasi-cinéma, quasi-théâtre, en combinant les talents des artistes de théâtre et de documentaire, respectivement ; la série Rituels examine quatre rituels humains diverses (l’anniversaire, le vote, le baptême de mer et le grand débat) par un(e) comédien(ne) racontant des textes mot-par-mot des entretiens de quelques professionnelles travaillant dans chaque secteur, se moquant du contenu des entretiens et aussi du style documentaire. Une autre pièce qui a droitement comblé l’écart entre les deux médias était la documentaire racontant la création de la pièce Du sale ! de Marion Siéfert et Mathieu Bareyre. Leur film souligne l’opportunité ce déplacement virtuel offre pour la collaboration, en donnant aux spectateurs un coup d’oeil vif au lieu d’une version plat filmée de leur produit.

Masse ne s’intéressait pas à simplement demander aux artistes pour des captations vidéo de travaux qu’il avait eu l’intention de présenter cette année.

Plusieurs artistes ont exprimé lors de nos entretiens comment ils se battaient avec leur résistance à la transition vers un monde virtuel, avec plusieurs entre eux réfutant les demandes d’autres théâtres pour des travaux virtuels cette année. Penda Diouf, qui a créé un vidéo de sa lecture de son texte Pistes… pour le festival—une histoire qui tisse l’histoire personnelle de Diouf, une femme noire élevée dans des villes à majorité blanche en France, avec le récit d’une génocide namibienne qui date du début du vingtième siècle—a dit que c’était la seule fois qu’elle a fait un vidéo pareil depuis le début de la pandémie. Diouf et Jonathan Capdevielle, dont la pièce Rémi—une adaptation de Sans famille d’Hector Malot, une histoire française sur le passage à l’âge adulte classique et fantastique—a été présentée en captation vidéo, a créé d’autres projets audio pendant le confinement, mais ils ont évité des vidéos de leurs travaux. Mohamed El Khatib, dont le captation vidéo de sa pièce La dispute a été présenté au festival cette année, m’a dit qu’il refuse fréquemment des requêtes d’autres festivals d’envoyer des captations vidéo de son travail, mais il a fait une exception pour le festival Seuls en Scène parce que Masse est un programmateur vraiment fidèle, qui accompagne des artistes tout au long de leurs carrières au lieu de courir après des spectacles.

Si vous avez jamais regardé une captation d’une pièce, n’importe la qualité, vous connaissez que l’idée de théâtre « vivant » devient moins précieux—vous pouvez le mettre sur pause, le rembobiner, ou le revoir plus tard. A cet fin, Baptiste Manier de la Comédie Française a partagé dans la conversation sur l’état des festivals et théâtres que quand la Comédie Française créait du contenu pour leur service en live pendant la pandémie, ils ont décidé de ne pas donner au public la possibilité de rembobiner, en disant que comme si vous arriviez au théâtre en retard, vous manqueriez le début du spectacle, ainsi il serait dans leurs créations virtuelles. Ceci a aidé à rendre la transition possible entre des domaines tandis qu’à insister sur la fugacité de théâtre.

Là où l’édition du festival Seuls en Scène de cette année pouvait proposer quelque sort de fugacité, c’était dans les conversations en live avec des artistes (qui se déroulaient jusqu’à très tôt le matin pour les artistes qui habitent en France). Comme El Khatib a dit, la programmation des discussions avec le public sur Zoom a rendu l’expérience beaucoup plus intime. On connaît bien la discussion traditionnelle au théâtre après la performance, où un membre du public se lève sa main pour poser une question et doit attendre que le microphone lui soit passé pour le poser, et puis après la question soit répondue, le même rituel sera répété pour la forme jusqu’à une vingtaine de minutes sera passée. Plutôt, sur Zoom, la conversation devenait plus amicale, quand tout le monde pouvait se regarder dans les yeux (et chez eux !) et s’exprimer dans une façon qui sentait plus confortable et moins guindée. Les artistes apparaissaient plus capables à apprécier les conversations plus fluides et dynamiques sur leur travail, et les membres du public anglophones semblaient plus disposés à être courageux et à poser leurs questions en français.

L’intimité facile de la discussion avec le public sur Zoom était malheureusement ce que la plupart des artistes interviewés ont relaté comme l'élément qui manquait le plus de leur expérience globale du festival. Aucun des artistes qui avait leur travail présenté au festival a regardé d’autres propositions du festival, en donnant des raisons variées pour leur manque de disponibilité (le décollage horaire, un planning de répétition occupé, une manque de désir de regarder le travail de quelqu’un par Zoom même s’ils l’avaient aimé en live). Astrid Bayiha, qui a lu des extraits des scènes de l’amour non réciproque de Jean Racine, un grand dramaturge français du dix-septième siècle, avec Sandy Ouvrier pour le festival cette année, a dit « Comme on n’est pas tous en même endroit, c’est très compliqué d’échanger avec des autres artistes. Tout le monde est dans leur petit coin, souvent avec d’autres projets en même temps. C’est beaucoup moins évident ». Alors que c’est difficile de quantifier des interactions personnelles comme des indicateurs de succès, elles sont la colle qui unit un festival en personne et leur perte est senti d’autant plus profondément pendant cette période globale d’isolation sociale.

Même si les interactions interpersonnelles d’un festival en personne ont manqué aux artistes, c’est intéressant que l’accès plus grand de l’édition du festival de cette année (…) ne recueillait pas nécessairement un public plus important.

Même si les interactions interpersonnelles d’un festival en personne ont manqué aux artistes, c’est intéressant que l’accès plus grand de l’édition du festival de cette année—grâce à son format virtuel, surtout pour les pièces venant de l’étranger—ne recueillait pas nécessairement un public plus important. Des chiffres de public du festival de cette année reflète une taille du public similaire aux années passées, alors que le taux de perte de public est beaucoup plus élevé, parce que c’est beaucoup plus facile d’arrêter de regarder une captation vidéo que de sortir d’un spectacle. Masse a observé en temps réel que les fidèles du festival sont venus, ainsi que quelques étudiants, mais il n’a pas vu un changement spectaculaire dans l’assistance du public cette année. Bien sûr, les ressources de marketing n’augmente pas nécessairement parce que soudainement tout existe en ligne et la capacité de concentration du public se trouve face à d’autres défis, même si l’accès au matériel a augmenté. On peut imaginer la programmation variée que Masse a offert a certainement aidé à retenir les « fidèles » du festival cette année.

Peut-être ce manque de changement dans la taille du public reflète cette même hésitation à assister à la programmation virtuelle, comme les membres du public (comme moi) ne veut pas seulement regarder une pièce, mais ils ont très envie de tout l’expérience physique d’aller au théâtre. Comme Diouf a dit, « Encore plus aujourd’hui, l’idée d’un théâtre vivant avec les comédiens en face de nous, c’est quelque chose qui me manque. J’espère vraiment pas que ça disparaisse ». El Khatib a été d’accord : « Une captation, cela n’est ni l’endroit ni la place du théâtre. Elle ne remplace pas la fragilité du théâtre. […] Je ne peux pas regarder une pièce en ligne, je n’arrive pas ». Siéfert a exprimé le même sentiment, en disant à son avis, « Le théâtre, pour moi, ce n’est pas de regarder une pièce en ligne, c’est de partager avec des autres ».

Etant donné ce consensus, je m’intéresse à la compulsion artistique insatiable qui conduit les professionnelles de théâtre de faire quelque chose de théâtre, même si ce n’est pas exactement ce qu’on veut faire. La Comédie Française a abordé leur programmation pendant la pandémie en se demandant comment ils pouvaient continuer à remplir leur mission comme une organisation qui sert le public quand ils ne pouvaient plus accueillir le public dans leur théâtre. Comme Masse, comme la plupart des gens de théâtre, ils ont tourné vers la programmation digitale. Moins noblement, il y a bien sûr des pressions capitalistes de produire, malgré tout, qui nous encouragent. Comme Masse a dit, « On ne peut pas ignorer qu’on a passé dans un âge numérique ». L’adaptation de notre travail au monde virtuel est une moyenne de survie, qui répond aux demandes des pressions capitalistes et à nos instincts créatifs personnels.

a sandy desert

Photo taken by playwright Penda Diouf during her travels in Namibia, detailed in her play Pistes, a reading of which was featured at Seuls en Scène Festival in October 2020.

Et même si les artistes ne participaient pas au festival autant qu’ils auraient aimé, ils étaient universellement reconnaissants à Masse pour la création de cette édition digitale. Diouf a remercié Masse et toute l’équipe à Princeton pour « sa disponibilité d’esprit et son agilité d’organiser un festival qui peut exister, malgré tout ». Comme dit le personnage Vitalis, chef de bande d’une troupe dramatique en Rémi de Capdevielle, « La vie est une bataille dans lequel on ne fait pas ce qu’on veut ». Même si Rémi a été créé avant l’arrivée de la pandémie, ces mots sages reflètent la réalité des artistes de théâtre autour du monde qui s'énervent dans un monde virtuel, mais continuent à faire du travail parce que… on doit faire quoi d’autre ?

Les artistes français de théâtre étaient dans un moment particulièrement sensible pendant les entretiens pour cet article, comme la France a réimposé un couvre-feu (à Paris et dans d’autres zones densément peuplées du pays) le 14 octobre 2020, qui a compliqué les programmes de répétition et de production qui étaient remises en cours. Pendant que le théâtre américain dépérit dans un état de démi-confinement depuis printemps dernier, les comédiens en France étaient sur scène jouant devant des publics (masqués et distanciés physiquement). La réimposition du couvre-feu, accompagné par des chuchotements d’un deuxième confinement possible, a frappé des artistes français fortement au moment où ils avaient commencé de souvenir de la sensation de théâtre en live.

Bayiha a expliqué que les protocoles de sécurité ont requiert tout le monde dans le bâtiment de porter un masque tout le temps, sauf les comédiens pendant leur performance sur scène. Elle a dit que le plateau lui a toujours représenté une espace de liberté et le geste d’enlever son masque pour monter sur scène a mis en valeur cette liberté que le plateau peut fournir. Quand je faisais mes entretiens en automne dernier, la pandémie reprenait le rôle principal en France, rappelant aux artistes que tout change et changera jusqu’à ce qu’on se libère du virus une bonne fois pour toutes. En attendant, au moins qu’on a le monde digitale pour nous connecter et nous rappeler que nous sommes tous ensemble.

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